Le symbolisme (ou la sémiotique) est un outil de communication puissant. Il nous aide à transmettre des idées parfois complexes ou difficiles à exprimer avec des mots, et nous permet ainsi de passer outre les barrières linguistiques. Et bien sûr, le design, qui consiste à communiquer à l’aide d’images, dépend lui aussi beaucoup du symbolisme.

Le symbolisme en design graphique
Illustration réalisée par OrangeCrush

Les symboles sont tellement ancrés dans notre culture que nous les utilisons souvent sans même y réfléchir. Et ils sont parfois tellement vieux qu’on en oublie leur signification. Et c’est un problème en design, car pour utiliser efficacement les symboles, les graphistes doivent comprendre ce qu’ils représentent. Faute de quoi, ils pourraient bien se retrouver à faire passer des messages involontaires par le biais de leurs travaux.

Afin de vous prémunir de ce danger, nous passerons en revue dans cet article l’histoire des symboles les plus courants, leurs significations, et les interprétations modernes du symbolisme en design graphique.

Qu’est-ce que le symbolisme

Le symbolisme, c’est l’utilisation de mots, de formes, d’images et/ou d’objets auxquels une signification précise a été attribuée. Nous sommes entourés de symboles, même les lettres qui composent les mots de cette page sont techniquement des symboles. Nous reconnaissons tous collectivement que ces signes abstraits représentent les sons de notre langue.

Les symboles sont utiles, car ils traduisent une idée de manière visuelle. Un octogone rouge, par exemple, est universellement reconnu comme l’obligation de s’arrêter. Et c’est un symbole qui peut même sauver des vies lorsque l’on se trouve à l’étranger ou que l’on roule trop vite pour pouvoir lire un panneau. Cela dit, la signification des symboles peut être beaucoup plus complexe que cela, et le fait d’utiliser un symbole permet de simplifier une idée afin qu’elle soit comprise plus vite. On comprend donc bien pourquoi les graphistes s’en servent tous les jours dans leurs designs.

Design de logo pour une escape room représentant un certain nombres de symboles cryptiques
Design de logo réalisé par tilleri

Les graphistes font souvent appel aux symboles les plus courants et en créent parfois même de tout nouveaux. En conception de logo, par exemple, l’objectif est de créer un pictogramme unique qui représente la marque en question. Pour faire cela de manière efficace, il est important de connaître l’origine des symboles courants, et le rôle qu’ils ont joué dans l’histoire du langage visuel.

Notez tout de même que si les symboles sont apparus tout au long de notre histoire, mais que dans cet article, nous les regrouperons en trois grandes catégories générales et nous verrons comment les designers s’en servent de nos jours.

Symboles de la nature

Quand on voit le nombre d’animaux qui sont représentés dans les caves préhistoriques, on n’a aucun doute sur l’influence de la nature dans l’histoire de l’homme. Et c’est toujours le cas, même après les nombreux progrès de la société et l’émergence de la technologie. Presque tous les symboles trouvent leurs racines dans le monde de la nature. Passons en revue quelques-unes des catégories les plus courantes de symboles de la nature, et la manière dont elles sont mises en œuvre.

Design de logo monochrome en forme de chouette pour une marque de vêtements
Les chouettes représentent généralement la sagesse. Design de logo réalisé par artsigma

Animaux et symboles médiévaux héraldiques

Le symbolisme des animaux est généralement en rapport avec les qualités qu’on leur attribue ou qu’ils personnifient. Ces attributs et qualités se sont développés au fil des millénaires à travers la mythologie et les histoires : le serpent est trompeur dans le livre de la Genèse, le cygne est gracieux dans les contes de Grimm, la tortue est lente et régulière dans les Fables d’Ésope, etc. Ces qualités sont bien souvent intuitives (bien qu’elles puissent varier selon les cultures), par exemple, dans les cultures occidentales :

Un symbole médiéval allemand
Exemple de symbole héraldique médiéval. Image via wikimedia commons
  • Les lions symbolisent la royauté
  • Les colombes symbolisent la paix
  • Les taureaux symbolisent la rage
  • Les chouettes symbolisent la sagesse
  • Les chiens symbolisent la loyauté

L’utilisation des animaux comme symboles a été popularisée au Moyen Âge par les symboles héraldiques, alors que les boucliers et les drapeaux étaient ornés de blasons et d’armoiries. Bien que toutes sortes d’iconographies (en particulier religieuses) aient été utilisées, les symboles héraldiques les plus courants comprenaient des lions, des aigles, des loups, des ours, des cerfs, et même des créatures mythologiques telles que des griffons ou des dragons, tous accompagnés d’éléments floraux décoratifs. Cette tradition s’est poursuivie et on retrouve cette iconographie dans les drapeaux modernes, et de nombreux pays ont choisi un animal pour les représenter.

Les designers d’aujourd’hui réutilisent parfois ces symboles. Étant donné que les armoiries sont des symboles archaïques en soi, elles sont utiles pour les marques cherchant à évoquer la tradition, comme c’est souvent le cas des entreprises familiales ou encore dans certains secteurs comme celui du vin. Bien que, de nos jours, les graphistes privilégient un style illustratif, on voit également des designs mélanger des techniques modernes, comme l’a fait Skilline ci-dessous, pour fusionner le passé et le présent.

Ce qui compte, c’est d’incarner les traits de la personnalité unique de l’entreprise en question en utilisant le symbolisme d’un animal précis.

Medieval style logo of a bird with a sword
Design de logo réalisé par Yokaona
Monoline coat of arms style logo for t-shirt
Design de logo en line art pour un t-shirt
Coat of arms style logo for hospitality brand
Design de logo réalisé par austinminded
Modern medieval heraldry illustration of girl with lion
Design de logo réalisé par Eliza Osmo

On retrouve également parfois seulement certaines parties d’animaux pour évoquer certains attributs : les ailes sont souvent utilisées pour représenter la liberté, les bois peuvent représenter l’autorité (évoquant une couronne), et les pattes, les serres ou les défenses peuvent symboliser la force.

Symboles floraux

Design de logo circulaire avec des branches de laurier
Le laurier est souvent utilisé pour représenter la victoire ou l’accomplissement d’un objectif. Design de logo réalisé par anton-p

Les symboles floraux sont souvent liés à la croissance et au renouvellement, à la sérénité, ou encore au désir. Bon nombre de ces symboles trouvent leur origine dans le culte de la nature que l’on voit dans les religions anciennes, comme l’arbre à nœuds celte. Mais tout comme les symboles d’animaux, de nombreuses plantes ont historiquement été associées à des qualités spécifiques, comme par exemple :

  • Le rameau d’olivier symbolisse la paix
  • Le trèfle à quatre feuilles symbolise la chance
  • La rose symbolise l’amour
  • Le lys symbolise le deuil
  • Le laurier symbolise la victoire
Illustration d'un blason symbolisant des plantes et un poirier
On trouve aussi des éléments floraux dans les symboles héraldiques. Design réalisé par DariaR

En héraldique, les plantes fournissaient souvent une touche décorative, et de nos jours, les graphistes ont eux aussi tendance à tirer parti des plantes et de leurs racines entremêlées pour créer des cadres, par exemple. Cela dit, il était également courant d’utiliser certaines fleurs et plantes comme motif principal. C’est le cas de la rose en Angleterre ou de la fleur de lys en France (qui sont toutes deux devenues des symboles de la monarchie dans leurs pays respectifs). Il est important de rechercher ces associations médiévales lors de la conception d’armoiries florales.

Design de logo représentant une fleur de lotus pour une marque de bien-être
Les lotus sont souvent utilisés pour représenter des marques en rapport avec le bien-être et la santé. Design de logo réalisé par vraione

La fleur de lotus est l’un des symboles floraux les plus célèbres. Dans la tradition hindoue et bouddhiste, le lotus symbolise la pureté divine, et des dieux sont souvent représentés assis ou debout sur une fleur. Le lotus est également souvent représenté à plat avec des pétales symétriques ouverts symbolisant les différents chakras, c’est-à-dire l’énergie de vie. Ces associations ont fait du lotus un symbole très populaire dans les secteurs de la santé et du bien-être.

Les quatre éléments et les signes du zodiaque

En design, on utilise souvent des éléments de la nature pour symboliser l’harmonie et l’équilibre. Autrement dit, on met en avant le fait que la nature est un écosystème interdépendant. Cette idée est illustrée par les quatre symboles élémentaires : la terre, l’eau, le feu et l’air. Lorsqu’ils sont utilisés tous ensemble, ces éléments contribuent à créer un sentiment de bien-être et d’intégrité. Et lorsqu’ils sont utilisés les uns indépendamment des autres, ils font référence à leurs qualités propres : la solidité et la stabilité pour la terre, la fraîcheur et le calme pour l’eau, la légèreté et le mouvement pour l’air, et le dynamisme et la force pour le feu. De plus, c’est souvent au travers de couleurs ou de formes abstraites que les designers évoquent chacun de ces éléments. 

Les éléments de la nature et leurs attributs sont aussi associés aux signes du zodiaque. Bien que chacun d’eux corresponde à une constellation, ils sont aussi tous représentés par un animal qui coïncide avec l’un des quatre éléments :

  • Signe de terre : taureau, vierge, capricorne
  • Signe d’eau : cancer, scorpion, poisson
  • Signe d’air : gémeaux, balance, verseau
  • Signe de feu : bélier, lion, sagittaire

De même, les attributs de chaque signe du zodiaque évoquent l’élément auquel ils sont associés. De nos jours, les graphistes utilisent souvent les signes du zodiaque (que ce soit leur animal ou leur élément) pour évoquer les attributs de la marque dont il est question dans leurs designs.

Designs de packaging de thé dans le thème des signes du zodiaque
Les signes du zodiaque sont pleins de symbolisme. Design de packaging réalisé par brandstrategy

Symboles de déesses

Les plantes et les animaux sont les éléments les plus évidents pour symboliser la nature, mais ce sont les dieux qui ont, pendant longtemps, occupé ce rôle, en personnifiant les différents aspects de la nature. Artémis, Pan et Gaia font partie des exemples grecs les plus connus.

De nos jours, on utilise plutôt une fusion de tous ces dieux et déesses regroupés en un seul individu connu sous le nom de mère Nature. Avec ce personnage, les graphistes évoquent la bénédiction, la sagesse et le pouvoir du monde naturel.

Nature goddess themed logo design
Design de logo réalisé par GoodEnergy
Logo design for wellness brand featuring symbolic goddess
Design de logo réalisé par svart ink
Logo design featuring greek goddess
Design de logo réalisé par Arda
Logo design featuring greek muse goddess
Design de logo réalisé par C1k

Symboles célestes

Nous savons aujourd’hui que le ciel fait partie de la nature, mais ça n’a pas toujours été le cas. Le monde céleste est très lointain, insondable, et la nuit, il laisse apparaître tout un tas de signes et de symboles. Ainsi, le symbolisme céleste représente souvent le mystère et le surnaturel dans les designs. Examinons cela de plus près.

Affiches et article de papeterie dans des motifs célestes dans un intérieur neutre
Designs de papeterie réalisés par Alina Gronska via Behance

Symboles solaires

Le soleil est l’astre qui nous apporte la lumière. C’est donc l’un des symboles célestes les plus importants, et c’est pourquoi il est souvent associé à la royauté. Pendant une grande partie de l’histoire, il a été représenté comme un disque parfaitement rond avec un point au centre, symbolisant ainsi lui-même le cycle lever/coucher. Plus tard, on le représenta à l’aide d’une sphère avec une croix au centre pour indiquer les quatre saisons. Notez que le swastika hindou serait dérivée de cette version.

Ce sont ensuite les Grecs qui nous ont donné le Soleil de Vergina, soit le précurseur du symbole que nous utilisons aujourd’hui : un cercle jaune avec un anneau de rayons triangulaires. Bien plus tard, les chevaliers du Moyen Âge ajoutèrent un visage au soleil, appelé « soleil splendeur » pour orner leurs boucliers.

Design de packaging dans des tons pastel représentant une illustration du soleil
Design de packaging réalisé par Taynara Lima, via Behance
Logo design for a dentistry brand with teeth arrayed in a sun shape
Design de logo réalisé par spARTan
Sun symbol logo design for astrology brand
Design de logo réalisé par Vulcan »
Logo design with archaic sun symbol for Mexican food brand
Design de logo réalisé par coric design

Aujourd’hui, les designers utilisent le soleil pour symboliser la puissance et la joie. Bien que le soleil splendeur ait été repopularisée par les émojis, il a toujours tendance à donner un côté héraldique aux designs.

Symboles lunaires

La lune, quant à elle, est à la fois opposée et complémentaire au soleil. Si le soleil est représenté avec la couleur or et perçu comme étant « masculin », la lune est souvent représentée avec la couleur argent et « féminine ». Ils représentent tous deux des cycles, mais la lune subit des changements plus dramatiques, bien que prévisibles, tous les mois. C’est pour cette raison qu’elle est devenue un symbole de transformation.

Tech logo design with subtle lunar symbol
Design de logo réalisé par Arthean
Logo design for a sustainable brand featuring a lunar symbol
Design de logo réalisé par PrstiPerje
Logo design for yoga and massage studio with lunar symbol
Design de logo réalisé par ✦ᎪᏞᎥᏟᎥᎪ✦

Le croissant est le symbole le plus emblématique de la lune depuis… toujours, pour ainsi dire, simplement parce que c’est une forme unique dans le ciel. Le croissant de lune est également associé au mysticisme, car il se détache de l’obscurité. De nos jours, les designers utilisent ce symbole pour évoquer la magie et la transformation.

Il est important de noter, cependant, que le croissant de lune, en particulier lorsqu’il est associé à une étoile du matin, est souvent attribué à l’islam étant donné que le symbole a été adopté pour l’héraldique médiévale de l’Empire ottoman.

Symboles de planètes et de constellations

Si les constellations sont associées au zodiaque, beaucoup d’entre elles tirent également leur signification des contes mythologiques et des personnages qu’elles représentent. C’est par exemple le cas d’Orion ou de la Grande Ourse. Être immortalisé en tant que constellation était souvent la récompense divine d’une quête héroïque ou d’un sacrifice.

Chacune des planètes sont également associées à des symboles, largement basés sur les dieux romains qu’elles représentent. Par exemple, Vénus et Mars représentent les deux sexes, et sont toutes deux associées à un métal, que les graphistes peuvent réutiliser dans leurs projets.

Constellation themed packaging design for soap
Design de logo réalisé par svart ink
Album cover design featuring an illustration made out of a star constellation
Design de logo réalisé par Made by Mystie
Logo design featuring illustration merged with geometric constellation
Design de logo réalisé par Cadina
Logo design showing a nautilus illustration merged with a constellation
Design de logo réalisé par bubo_scandiacus

Les constellations fonctionnent bien en fond ou en cadre dans les compositions graphiques, tout comme les éléments floraux évoqués plus haut. À l’inverse, en dessinant leurs personnages avec des points et des liens comme on le fait pour les constellations, les graphistes leur donnent un côté mythique.

Symboles géométriques

Les hommes ont également toujours cherché à interpréter le monde qui les entoure à l’aide des formes récurrentes qui se trouvent dans la nature. Cette pratique est en lien étroit avec l’interprétation des motifs répétés : on repère naturellement les choses qui se répètent, et la géométrie est l’un des éléments les plus répétés.

Triangles, pyramides et troisième œil

La géométrie a déjà tendance à exprimer la pureté et l’équilibre : deux concepts parfaits pour être associés à un symbole. Par exemple, les cercles représentent des cycles infinis alors que les carrés représenteront facilement la stabilité.

Design de logo représentant une illustration de rose devant un triangle
Les triangles évoquent le divin, un effet d’autant plus renforcé par les rayons émanant du centre. Design de logo réalisé par thedani

Le triangle (ou plutôt sa version 3D la pyramide) est l’une des formes de base les plus significatives.

Un triangle équilatéral est essentiellement une flèche pointant vers le haut, c’est pourquoi les triangles ont tendance à être associés au divin.

On pensera notamment au mont Olympe, au mont Sinaï, et au mont Fuji. Les Égyptiens croyaient que le pôle nord céleste, dans le ciel nocturne, était le royaume des dieux. Ainsi, les pyramides d’Égypte ont été construites pour tendre vers ce point et donner aux défunts un chemin vers les cieux.

Cette association avec le divin est aussi la raison pour laquelle l’Œil de la Providence est souvent représenté à l’intérieur d’un triangle ou au sommet d’une pyramide. Il représente l’idée d’une divinité qui voit tout et qui est l’architecte de l’univers. C’est aussi un possible parent de l’Œil d’oudjat utilisé dans l’Égypte ancienne pour représenter la royauté.

Tattoo design showing the all-seeing-eye inside of an upside down triangle
Design de logo réalisé par ludibes
Logo design of an all-seeing-eye above an inverted triangle
Design de logo réalisé par Sevarika™
Logo design with the Eye of Providence inside of a triangle
Design de logo réalisé par safer »

De nos jours, l’œil symbolise le conspirationnisme en raison de son association avec la société secrète franc-maçonne et avec le gouvernement sur le billet d’un dollar américain. De nombreux designers utilisent l’image d’un œil pour suggérer que telle ou telle entité fait partie d’une contre-culture ou évoquer un accès à des connaissances exclusives.

Géométrie sacrée

Alors que les formes de base peuvent contenir une signification subtile dans leur simplicité, les formes géométriques complexes invitent à la précision mathématique. À bien des égards, les mathématiques sont l’expression fondamentale des lois qui régissent notre univers. La géométrie sacrée, qui désigne tous les symboles géométriques associés à la spiritualité, était peut-être un moyen pour nos ancêtres de visualiser et d’exploiter le pouvoir universel des proportions mathématiques. Il existe de nombreux symboles géométriques sacrés dans de nombreuses cultures. Nous en nommerons seulement quelques-uns ici.

An example of the yin yang sacred geometry
Image du Yin et du Yang via Wikimedia Commons
An example of a yantra or mandala sacred geometry
Image d’un mandala via Wikimedia Commons
An example of the pentagram sacred geometry
Image d’un pentagramme via Wikimedia Commons
An example of Metatrons cube sacred geometry
Image du cube de Metatron via Wikimedia Commons
An example of the penrose triangle sacred geometry
Image du triangle de Penrose via Wikimedia Commons
A looping animation of the golden spiral sacred geometry
Animation de la spirale d’or via Wikimedia Commons
  • Le mandala peut prendre plusieurs formes, mais sa forme la plus élémentaire consiste en un carré avec quatre portes en forme de T de chaque côté et un bindu (un point central). Diverses configurations géométriques, pétales de lotus, couleurs et/ou représentations de divinités émanent du bindu. La signification varie en fonction de la construction en question, comme indiqué dans les écritures hindoues, mais le mandala aide généralement à la méditation
  • Le symbole du yin et du yang est apparu en Chine pour représenter l’interconnectivité de forces opposées à travers des courbes parfaitement proportionnées.
  • Le Pentagramme (une étoile à cinq branches) représentait à l’origine diverses idéologies catholiques telles que les cinq mystères joyeux de Marie. Plus tard, il est devenu un symbole du mal et de l’occultisme, en particulier lorsqu’il est tourné vers le bas de sorte que deux points sont positionnés en haut, rappelant ainsi les cornes du diable
  • Le cube de Métatron est composé d’une série d’hexagones, de triangles et de cercles imbriqués qui forment un cube en 3D en son centre. Comme la boîte de Pandore, le cube de Metatron est souvent symbolisé comme renfermant la connaissance divine, d’après la fonction de celui qui lui a donné son nom
  • Le triangle de Penrose, bien que n’étant pas sacré au sens strict du terme, car il n’est pas lié à une religion, a été créé dans les années 1930 par Oscar Reutersvärd et représente l’impossible
  • La spirale d’or est probablement le symbole sacré le plus connu chez les graphistes. C’est une spirale basée sur le nombre d’or. Elle est généralement utilisée en design pour aider à créer des proportions et des compositions harmonieuses visuellement
Sacred geometry logo design for coffee brand
Design de logo réalisé par aleT
Sacred geometry cube design for business strategy brand
Design de logo réalisé par betiobca
Sacred geometry logo design for cannabis company
Design de logo réalisé par Carolina Crespo ✏
Logo design with a purple sacred geometric line art
Design de logo réalisé par svart ink

Étant donné qu’il existe de nombreuses formes et motifs de géométrie sacrée, les graphistes doivent faire attention à la signification des symboles qu’ils utilisent. On pourrait penser que la géométrie sacrée est simplement fine et belle, à la manière d’un bijou, mais il ne faut pas oublier sa dimension « sacrée ».

Ces symboles sont souvent associés à des cultures et des religions spécifiques, et il est important de les utiliser en connaissance de cause, non seulement par respect pour ces cultures et religions-là, mais aussi parce que se réapproprier des symboles culturels à des fins commerciales ne fait jamais très bon effet.

Si vous avez bien pris en compte ces aspects-là, les symboles de la géométrie sacrée sont généralement utiles pour évoquer l’ordre et l’équilibre, ou pour renforcer une image centrale ou une illustration.

Créez votre propre symbolisme en design

Comme toute communication, le graphisme repose sur des symboles. Mais si les symboles partagent une longue histoire commune, les designers ne peuvent pas se contenter de les réutiliser sans y réfléchir à deux fois. Ils doivent faire preuve de créativité afin de trouver un langage symbolique unique pour leurs clients. Ainsi, les valeurs des entreprises pour lesquels ils travaillent seront aisément communiquées au grand public, tout en les différenciant de leurs concurrents.

Pour cela, il est important de bien connaître les anciens symboles et leurs significations. Si vous envisagez d’utiliser des symboles pour représenter votre marque, assurez-vous que le designer auquel vous faites appel sache de quoi il parle.

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